Violence and Narcissism: A Frommian Perspective on Destructiveness under Authoritarianism

Leonidas Cheliotis

Research output: Contribution to journalArticlepeer-review


This article offers a sympathetic appraisal of Erich Fromm’s conceptualisation of narcissism as it relates to the emergence, sustenance, and resolution of authoritarian violence. The discussion is first placed within the methodological debate over the analytic operations that are required for an adequate understanding of authoritarian violence, explaining why a psychoanalytic perspective is necessary. The focus then shifts to Fromm’s take on the Freudian concept of narcissism, before proceeding to explore in some depth his account of the symbolic mechanisms and contextual climate that must combine in practice in order for narcissistic energies to be channeled into authoritarianism and violence. Attention in this regard is paid both to the populace and governing elites. The article concludes with a short exposition of Fromm’s notion of benign narcissism, from its specific content to the conditions of its possibility.

Cet article offre une évaluation bien disposée de la conceptualisation du narcissisme selon Erich Fromm et du rapport de cette notion à l’émergence, la nourriture et la résolution de la violence autoritaire. L’analyse est d’abord située dans le débat méthodologique sur les opérations analytiques requises pour une compréhension adéquate de la violence autoritaire, en expliquant pourquoi une perspective psychanalytique est nécessaire. Le point d’attention puis se déplace à l’approche du Fromm sur le concept Freudien du narcissisme, avant de procéder à explorer en quelque détail son explication des mécanismes symboliques et du climat contextuel qui doivent combiner en réalité afin que les énergies narcissiques soient acheminées au autoritarisme et à la violence. À cet égard, d’attention est donnée à la fois à la populace et aux élites gouvernantes. L’article conclut avec une exposition brève de la notion du narcissisme bénin de Fromm, de son contenu spécifique aux conditions de sa possibilité.
Original languageEnglish
Pages (from-to)337-60
Number of pages24
JournalCanadian Journal of Sociology
Issue number4
Publication statusPublished - 2011


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